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美國農業部最新報告:種企并購和知識產權成兩大殺手
責任編輯:左彬彬 來源:USDA 日期:2023-04-11

 

糧食的未來取決于不起眼的種子。要使農業適應不斷變化的氣候或植物大流行,部分取決于創新的種子育種和保護種子遺傳多樣性。但是,美國農業部本月早些時候發布的一份新報告發現,種子行業的整合與限制性的知識產權(IP)制度相結合,正在扼殺小型、獨立和公共的種子培育計劃。


僅僅四家大公司就銷售了全球一半以上的種子,對于許多主要的商品作物,如玉米、大豆、油菜和棉花,僅有兩家巨頭在美國銷售了絕大部分的種子。這嚴重限制了新的、小的或公共的種子培育者創造新的作物品種,并減少了商品作物農民的選擇數量,迫使他們購買昂貴的品牌產品。 
為了打破障礙,根除掠奪性商業行為,美國農業部宣布計劃與反壟斷執法者和美國專利局進行更多的合作。報告建議專利局考慮為種子研究人員提供有限的知識產權豁免,這是一項全球共同的政策。美國農業部還呼吁對公共育種項目進行更多的投資,這些項目在傳統上起到了填補私人研究空白和培育區域性適應作物的關鍵作用。


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20 世紀 90 年代,當基因工程的發展使企業能夠創造出能夠耐受某些殺蟲劑的種子時,商品作物種業發生了巨大的變化。孟山都和杜邦等化學公司試圖通過收購擴大其在種子業務中的股份。從 1980 年到 2014 年,僅孟山都公司就收購了 60 家獨立的種子和基因組學公司。美國農業部發現,在 20 世紀90 年代和 2000 年代,總共有 200 多家商品種子公司被收購或倒閉。


這些不斷壯大的企業集團采用更嚴格的知識產權保護措施,以維持對所需的基因工程特性(如草甘膦抗性)和攜帶這些特性的種子的壟斷控制。頂級種子公司轉而采用限制性更強的實用專利,而不是美國農業部管理的植物品種保護(PVPs),后者與實用專利不同,給予有限的豁免,允許種子培育者和研究人員從受保護的品系中開發新品種。


美國是僅有的四個允許對植物品種而不僅僅是特定遺傳性狀進行實用專利的國家之一。植物品種并不適合實用專利,因為很難證明任何特定的特性,如特定的抗病性,是真正的 "新"發明,而不是在自然界的某個地方已經存在。當公司使用實用專利為植物品種申請專利時,他們可以關閉正在進行的研究,并阻止未來的育種者在幾十年內使用其種子或基因。


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占主導地位的種子公司從知識產權限制中獲益匪淺。一項研究發現,2015年,杜邦和孟山都公司擁有玉米和大豆品種所有專利和 PVP 權利的 80% 左右。在今天的美國主要商品中,美國農業部發現,前四大種子公司擁有 97%的油菜籽、95%的玉米、84%的大豆、51%的小麥和74%的棉花的知識產權。


這些壟斷者要么完全切斷對其專利基因庫的使用,要么對任何想使用其專利性狀和種子的競爭性種子制造商要求苛刻的限制性許可條款。當當前商品作物品種的大部分遺傳基礎(稱為種質)被授予專利時,任何想改進美國頂級作物的育種者都沒有什么可利用的。農民商業網絡在給美國農業部的評論中寫道:"新的[種子]進入者非常少"。"整合只會繼續加劇,因為新的種質必須從現有的種質中培育出來,而這些種質是由少數主導公司擁有和控制的。" 如果這種循環繼續下去,種子壟斷企業的圍墻式育種園變得過于近親繁殖或基因相似,那么整個美國的玉米、大豆或油菜籽種群可能會在新的疾病或生態沖擊下變得脆弱。


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公司試圖通過適度改變和申請新的專利來防止他們受保護的種子和性狀脫離專利。美國農業部發現,對于那些最終脫離專利的種子,育種者往往無法再買到它們,或者舊的、保管不善的庫存無法發芽。如果不能從仍有專利權的種質中分離出非專利性狀,育種者也很難使用這些非專利性狀。這使得具有流行性狀(如抗麥草畏或草甘膦)的種子特別難以創造出更便宜的通用版本。


美國農業部還發現,育種者甚至很難確定性狀和品種是否真的受到保護,這不必要地使研究工作受到影響。例如,一位育種者弗蘭克-莫頓告訴美國農業部,他們發現了一個 "袋子標簽",這是一個內置的許可協議,規定了一袋種子如何用于未獲專利的傳家寶品種,揭示了大種子公司為保持對種子品種的控制所做的努力。莫頓在他們的評論中寫道:"像這樣的行為"[創造]了一切都有專利的印象"。"這導致人們限制自己對公共領域品種的公平使用,這是一種自我審查,因為擔心法律后果。"


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沒有健康的競爭,農民的選擇就會減少,并被逼著購買價格昂貴的名牌種子和化學品。美國農業部發現,占主導地位的種子公司會以不同的名字銷售相同的種子品種,從而在市場上造成一種選擇的假象。想讓自己的田地多樣化的農民往往在種子到手之前不知道自己買的是哪個品種的種子,因為公司只必須在袋子上標明品種,而不是在網上標明(美國農業部正試圖通過本月發布的《聯邦種子法》政策聲明來改變這一現狀)。


種子公司還利用限制性的知識產權許可來嚴密控制和排擠那些用壟斷者的基礎基因生產大量商業種子的獨立種子經銷商。獨立專業種子協會在他們的 USDA 評論中說,獨立種子經銷商 "必須向跨國公司提供我們所有客戶的名單,......每個客戶按產品購買的種子數量,以及我們完整的公司財務狀況",以便從頂級公司獲得種子遺傳學許可。這引起了人們對價格歧視的擔憂,因為占主導地位的種子培育者可以利用經銷商的私密商業信息,收取他們能夠負擔得起的價格來許可他們的遺傳基因。這也意味著育種者可以利用獨立經銷商的客戶,試圖直接向他們出售種子。


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種子公司說,知識產權對于激勵昂貴的研究和創新至關重要,而研究和創新通過發明新的高產產品最終使農民受益。但美國農業部引用的經濟研究報告認為,"私人研發的大部分利益可能根本不歸屬于農業部門,而是作為利潤歸屬于投入品供應行業。" 


美國農業部指出,公共育種項目是私人項目的一個重要平衡點,因為它們涵蓋了地區需求和公司不愿意承擔的利潤較低的業務。公共項目曾經主導了種子的發展,但今天,私營部門的研究資金遠遠超過了公共種子研究,自 20 世紀80 年代以來,超過三分之一的公共植物育種項目已經關閉。例如,2014年,只有 5 個公共玉米育種機構,而 1960 年有 25 個。留下來的項目的工作人員和資金都比較少,而且短期撥款越來越不能滿足將新品種推向市場的全部時限。


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因此,面對不斷變化的氣候,為了保護植物的生物多樣性和促進創新,美國農業部建議投資公共育種項目,并與非營利組織或小型獨立育種者建立伙伴關系。美國農業部還宣布與專利局開展新的合作,以改善種子專利的授予過程,并評估將 PVP 對育種者和研究人員的豁免擴大到植物和實用專利。國際種子聯合會推薦這種豁免,以 "最大限度地發揮創新的潛力",其他大多數國家也維持這些豁免。 


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美國農業部還將與司法部(DOJ)和聯邦貿易委員會(FTC)合作,確定占主導地位的種子公司可能違反反壟斷法。這些最新的承諾是否會在過去對付大種子公司的努力失敗后取得成功,還有待觀察。在美國農業部和司法部于2010 年就種子整合問題舉行了一次聯合公開研討會之后,司法部后來在2012 年放棄了對孟山都的反壟斷調查。就在本周三,司法部以資源不足為由,決定不對 AM Fresh 和 International Fruit Genetics 這兩家大型水果育種公司的合并提出質疑。然而,拜登政府已經顯示出對種子和農用化學品企業集團的一些意愿,因為聯邦貿易委員會去年起訴了農藥制造商向分銷商支付大量回扣以阻止非專利競爭者,執法者也可以對種子公司提出指控。

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